Hervey Allen

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Hervey Allen - Biografia e opere

William Hervey Allen, Jr., educatore, poeta e scrittore statunitense, è ricordato soprattutto per il suo romanzo sui primi anni degli Stati Uniti, Anthony Adverse (1933). Scrisse anche volumi di poesia, tra cui Wampum e Old Gold (1921), e una biografia di Edgar Allan Poe intitolata Israfel (1926). Nel 1943 Allen iniziò a lavorare a una serie di cinque romanzi proiettati e ambientati nell'America coloniale, conosciuti come "I Diseredati", ma morì dopo aver completato solo tre volumi.

Il critico letterario Wilton Eckley ha scritto che Allen "è stato in grado di evitare che i suoi romanzi diventassero semplici romanzi d'amore di costume, come dimostra il suo occhio per i dettagli accurati e la sua abilità nell'ordinare grandi quantità di materiale in modo tale che il lettore non smette mai di essere un partecipante interessato".


Allen nacque a Pittsburgh in una famiglia della classe media piuttosto numerosa: suo padre era noto soprattutto per aver inventato un sistema automatico per gli altoforni. La prima ambizione di Allen fu quella di diventare un marinaio, e per questo si iscrisse all'Accademia Navale degli Stati Uniti nel 1909. Purtroppo, a causa di un incidente, non riuscì a completare gli studi e lasciò la scuola nel 1911 per frequentare l'Università di Pittsburgh. Si laureò in economia e ottenne la laurea con lode nel 1915. Essendo ancora deciso a servire il suo Paese nell'esercito, si arruolò nella Guardia Nazionale della Pennsylvania come fante.

Nel 1916 l'unità della Guardia nazionale di Allen fu inviata in Texas per pattugliare il confine con il Messico. Fu lì, con l'influenza del West americano, che Allen, ispirato principalmente dai versi di Rudyard Kipling e John Masefield, iniziò a scrivere poesie. Raccolse i suoi lavori in un volume autoprodotto intitolato Ballads of the Border (1916), pubblicato quell'anno da una tipografia di El Pas in Texas. Il libro goebbe una modesta popolarità locale, soprattutto nei campus universitari e negli accampamenti dell'esercito.

Quando gli Stati Uniti furono trascinati nella Prima Guerra Mondiale nel 1917, l'unità di Allen venne mandata in Francia. Entrò nell'esercito come primo luogotenente, assistendo ai combattimenti alla Marna e altrove. Quando il capitano della sua compagnia fu ucciso, Allen guidò lui stesso gli uomini fino a quando, a sua volta, fu ferito a Fismes. Guarito dalle ferite, tornò al fronte, partecipando all'offensiva di Meuse-Argonnes. In seguito lavorò dietro le linee, insegnando l'inglese ai soldati francesi a Favernay. Allen era a Parigi quando fu firmato l'armistizio e i combattimenti terminarono l'11 novembre 1918 ponendo fine alla Prima Guerra Mondiale.

Allen aveva 29 anni quando tornò negli Stati Uniti. Gli eventi della "guerra per porre fine a tutte le guerre" portarono tutti coloro che ne forono testimoni, a qualunque titolo, a mettere profondamente in discussione i valori di una civiltà che poteva produrre una distruzione così futile e assoluta. In tutta Europa, la "Grande Guerra" segnò un punto di partenza per una radicale sperimentazione artistica e per il fermento intellettuale degli anni Venti. Mentre gli Stati Uniti stavano entrando in una fase di isolazionismo internazionale, non restarono immuni a questi interrogativi. Il Paese si stava ridefinendo come potenza mondiale, godendo di un periodo di prosperità, espansione e benessere senza precedenti. Per Allen, l'esperienza di guerra in prima persona, unita al suo già ben sviluppato senso di responsabilità sociale, gli diede un'accresciuta sensibilità ai pericoli posti da "una società organizzata per il bene di pochi e lo sfruttamento di molti". In Europa lo sbocco prevalente per questo tipo di pensiero era il socialismo, ma c'era già una certa opposizione alle idee socialiste negli Stati Uniti, dove la tendenza era piuttosto quella di riscoprire gli obiettivi positivi dei padri fondatori americani. Allen trovava la sua agenda politica e sociale negli scritti di Thomas Jefferson, che ammirava molto. L'interesse per la storia americana e per una sorta di utopismo americano caratterizzerà la maggior parte delle sue opere successive.

Nell'immediato dopoguerra, Allen studiò ad Harvard e poi assunse un incarico di insegnante al liceo di Charleston, nella Carolina del Sud. Durante il suo mandato lì, strinse un'amicizia duratura con DuBose Heyward, con il quale collaborò occasionalmente, e fondò la Poetry Society of South Carolina. La seconda raccolta di poesie di Allen, Wampum e Old Gold (1921), vinse il premio della serie Yale dei Giovani Poeti.

Nel 1925 Allen lasciò Charleston per insegnare alla Columbia University, per poi assumere un incarico l'anno successivo alla Vassar, dove avrebbe incontrato la sua futura moglie, Annette, una studentessa di una delle sue classi. Nello stesso anno realizzò il suo unico lavoro di critica, una biografia di Edgar Allan Poe intitolata Israfel. Mentre molti critici consideravano la sua immagine di Poe un po' melodrammatica, la maggior parte di loro ha dovuto ammettere che si trattava di un racconto molto vivido e approfondito della vita di Poe. L'esperienza di drammatizzare gli eventi passati non si perse in Allen, anche se egli non ebbe più alcuno sbocco per questo tipo di lavoro. Nel 1927 Allen e Annette si sposarono e si stabilirono a Felicity Hall, una piantagione delle Bermuda. Lì, Allen approfittò di un periodo sabbatico per leggere copiosamente, divorando con particolare interesse una massa di documenti storici. Il risultato, dopo diversi anni di laboriosa scrittura, fu il romanzo Anthony Adverse (che uscì in italiano come Antonio Adverse), una storia d'amore storica di oltre mille pagine, che molti critici considerano il modello e il precursore del romanzo storico americano contemporaneo.

La trama tentacolare di Anthony Adverse ripercorre la carriera del figlio illegittimo di una nobildonna, salvato da un convento alpino da un uomo d'affari americano che, per coincidenza, si rivela essere il nonno di Anthony. Dopo una serie di avvenimenti, storie d'amore e fughe, coinvolgimento nella tratta degli schiavi, e vicinanza con personaggi storici, Anthony trova la sua fortuna, quindi perde tutto, compresa la sua famiglia, in un incendio, e va a cercare la pace spirituale in Messico, dove muore. Il libro ebbe un grande un successo, vendendo circa 395.000 copie nel suo primo anno di uscita, e le sue royalties manterranno Allen e la sua famiglia per il resto della sua vita. Alcuni critici ritennero che il romanzo fosse troppo selvaggio e confuso, ma Allen si difese pubblicamente nel Saturday Review of Literature, dimostrando l'accurata documentazione consultata e la validità storica del suo lavoro.

Altri critici di Anthony Adverse notarono subito il talento di Allen; egli diede per scontato, come molti dei suoi contemporanei, che il mondo moderno fosse in qualche modo più complicato ed esigente rispetto ai tempi passati. Il pensiero ambientalista, attuale all'epoca, riteneva che l'individuo fosse il prodotto di ciò che lo circondava. Allen resistette parzialmente a questa nozione, resistendo a un certo nucleo di individualità irriducibile in ogni persona, assumendo una visione più umanistica che fu notevolmente influenzata dalla sua lettura di Jefferson. Allen fu uno scrittore che apprezzava James Joyce per la sua intuizione psicologica più che per il suo virtuosismo tecnico.

Le opere che seguirono - il romanzo sulla Guerra Civile Americana, La cavalcata del colonnello Franklin (Action At Aquíla ) del 1938 e la coppia di storie della Prima Guerra Mondiale che compongono It Was Like This (1940) - non ebbero lo stesso successo del precedente romanzo. Allen tornò poi al suo primo amore: il periodo coloniale, che incarnava per lui il senso della promessa infinita dell'America, e il suo potenziale di strane combinazioni di sfollati europei e delle loro civiltà con la cultura dei nobili nativi. La storia pre-rivoluzionaria dell'America fornì anche ad Allen un veicolo perfetto per il suo messaggio sociale; un modo per ricordare ai suoi lettori il principio individualista e socialmente giusto su cui gli Stati Uniti sono stati fondati. Il capolavoro da lui immaginato, un ambizioso ciclo di cinque volumi, chiamato collettivamente "I Diseredati", avrebbe fatto rivivere l'America coloniale attraverso le avventure dell'eroe Salathiel Albine. Tuttavia, Allen riuscì a completare solo tre di questi cinque romanzi prima della sua morte, avvenuta nel 1949, all'età di 60 anni.

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