Voltaire

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Voltaire - Biografia e opere 

 

Il poeta, drammaturgo, storico e filosofo francese Voltaire (1694-1778) fu un nemico schietto e aggressivo di ogni ingiustizia, ma soprattutto dell'intolleranza religiosa. Le sue opere sono una straordinaria incarnazione dei principi dell'Illuminismo francese. Non è solo stato uno dei più grandi scrittori francesi, ma anche se solo alcune delle sue opere sono ancora lette oggi, continua ad essere considerato in tutto il mondo come un coraggioso critico contro la tirannia, il bigottismo e la crudeltà.

Attraverso la sua capacità critica, il suo spirito e la sua satira, l'opera di Voltaire propaga vigorosamente un ideale di progresso al quale i popoli di tutte le nazioni sono rimasti sensibili. La sua lunga vita ha attraversato gli ultimi anni del classicismo e la vigilia dell'era rivoluzionaria, e in quest'epoca di transizione le sue opere e le sue attività hanno influenzato la direzione presa dalla civiltà europea.


François Marie Arouet si ribattezzò Arouet de Voltaire, probabilmente nel 1718. Un soggiorno alla Bastiglia gli aveva dato il tempo di riflettere sui suoi dubbi sulla sua discendenza, sul bisogno di un nome nobile che si addicesse alla sua crescente reputazione. In prigione Voltaire aveva accesso a un libro sugli anagrammi, che può aver influenzato la scelta del suo nome: arouet, uotare, voltaire (una poltrona alata).

La gioventù e il primo successo, 1694-1728
 

Voltaire nacque, forse il 21 novembre 1694, a Parigi in una famiglia appartenente alla ricca borghesia. Era apparentemente il più giovane dei tre figli sopravvissuti di François Arouet,  avvocato, ricco notaio, consigliere del re, alto funzionario fiscale e un fervente giansenista, e Marie Marguerite Daumand, era appartenente a una famiglia vicina alla nobiltà, anche se Voltaire sosteneva di essere il "bastardo di Rochebrune", un poeta e cantautore minorenne. La madre di Voltaire morì quando lui aveva sette anni, e lui fu allora preso in caso dalla zia. Ebbe una figlia che poi divenne l'amante di Voltaire.

Bambino intelligente, Voltaire fu educato dai gesuiti al College Louis-le-Grand dal 1704 al 1711. Mostrò subito un talento sorprendente per la poesia, coltivando anche l'amore per il teatro e nutrendo da subito una grande ambizione.

Quando Voltaire fu attirato nella cerchia del poeta settantaduenne Abbé de Chaulieu, "uno dei più completi edonisti di tutti i tempi", suo padre lo imbarcò per Caen. Sperando di soffocare le aspirazioni letterarie del figlio e di volgere lo sguardo alla legge, Arouet affidò al giovane il ruolo di segretario dell'ambasciatore francese a a L'Aia. Voltaire si innamorò di una rifugiata francese, Catherine Olympe Dunoyer, bella ma poco istruita. La loro fuga d'amore fu ostacolata. Sotto la minaccia di una lettre de cachet (erano lettere firmate dal re di Francia, controfirmate da uno dei suoi ministri e chiuse con il sigillo reale, o cachet) ottenuta dal padre, Voltaire tornò a Parigi nel 1713 e fu affidato a un avvocato. Continuò a scrivere e rinnovò le sue conoscenze amorose. Nel 1717 fu dapprima esiliato e poi imprigionato nella Bastiglia per versi offensivi nei confronti di personaggi potenti.


Già nel 1711 Voltaire, desideroso di mettersi alla prova con Sofocle e Pierre Corneille, aveva scritto una prima bozza della tragedia "Edipo". Il 18 novembre 1718, la nuova opera debuttò a Parigi con un successo clamoroso. Il successo arrivò quindi a 24 anni.

 

Il poema epico Enriade, iniziato alla Bastiglia e pubblicato nel 1722, fu il tentativo di Voltaire di rivaleggiare con Virgilio e di dare alla Francia un poema epico. Quest'opera risuonava nelle frasi di condanna di Voltaire del fanatismo e faceva avanzare la sua reputazione di portabandiera della letteratura francese. Tuttavia, i suoi crescenti successi letterari, finanziari e sociali lo riconciliarono solo in parte con il padre, morto nel 1722.

Nel 1726 un alterco violento con Guy-Auguste de Rohan, conte di Chabot, noto come Chevalier de Rohan,, oscurò le prospettive di Voltaire e intensificò il suo senso di ingiustizia. Rohan aveva deriso l'origine borghese di Voltaire e il suo cambio di nome e, in risposta all'arguta replica di Voltaire, aveva assunto dei ruffiani per picchiare il poeta, insieme all'amico e padrone di casa di Voltaire, il Duca de Sully. Quando Voltaire chiese soddisfazione di questo affronto attraverso un duello, fu gettato nella Bastiglia per l'influenza di Rohan e fu liberato solo a condizione che lasciasse il paese.

L'Inghilterra abbracciò volentieri Voltaire come vittima dell'ingiustizia e dell'infamia della Francia. Durante il suo soggiorno inglese (1726-1728) personaggi come Alexander Pope, William Congreve, Horace Walpole, e Henry St. John, Visconte Bolingbroke, lo lodarono e le sue opere fecero guadagnare a Voltaire 1.000 sterline. Voltaire imparò l'inglese frequentando il teatro ogni giorno, copione alla mano. Assorbì anche il pensiero inglese, specialmente quello di John Locke e Isaac Newton, e vide la relazione tra il libero governo e la speculazione creativa. E, cosa ancora più importante, l'Inghilterra suggeriva il rapporto tra ricchezza e libertà. L'unica protezione, anche per un brillante poeta, era la ricchezza. Da quel momento in poi, Voltaire coltivò anche la sua astuzia commerciale.
 

A Cirey e alla Corte di Federico II, 1729-1753


Voltaire tornò in Francia nel 1729. Un prodotto tangibile del suo soggiorno inglese furono le Lettere Inglesi (Lettres anglaises - 1734), che sono state chiamate "la prima bomba sganciata sul Vecchio Regime", l'Ancien Régime. Il loro potenziale esplosivo comprendeva commenti del tipo: "Ci sono voluti secoli per rendere giustizia all'umanità, per sentire che era orribile che i molti seminassero e i pochi mietessero". Scritte nello stile delle lettere a un amico in Francia, le 24 "lettere" erano un appello spiritoso e seducente per la libertà politica, religiosa e filosofica; per il miglioramento della vita terrena; per utilizzare il metodo di Francis Bacon, Locke e Newton; e in generale per sfruttare l'intelletto verso il progresso sociale. Dopo la loro pubblicazione in Francia nel 1734, Voltaire venne minacciato di arresto. Fuggì in Lorena e non gli fu permesso di tornare a Parigi fino al 1735. L'opera, con una lettera aggiuntiva su Pascal, fu fatta circolare come Lettere filosofiche.

Prima del 1753 Voltaire non aveva una casa, ma per 15 anni dopo il 1733 si rifugiò a Cirey, in un castello di proprietà della sua "divina Émilie", Madame du Châtelet. Mentre viveva ancora con il marito  e il figlio, Émilie fece spazio a Voltaire. Erano amanti e lavoravano insieme intensamente alla fisica e alla metafisica. Gli amanti litigavano in inglese per delle banalità e studiavano l'Antico e il Nuovo Testamento. Queste fatiche "bibliche" erano importanti come preparazione per le opere antireligiose che Voltaire pubblicò negli anni Cinquanta e Sessanta del XVII secolo. A Cirey, Voltaire scrisse anche i suoi Elementi della filosofia di Newton.

Ma l'adesione insime a Émilie negli studi di fisica non gli impedì di dedicarsi al teatro, alla poesia, alla metafisica, alla storia e alla polemica. Allo stesso modo, l'affetto di Émilie non era abbastanza per Voltaire. Dal 1739 aveva bisogno di viaggi e di nuove emozioni. Grazie all'influenza di Émilie, nel 1743 lo scrittore era meno sgradito a Versailles che nel 1733, ma c'era ancora un grande risentimento nei confronti dell'"intruso di bassa lega" che "notava cose che un buon cortigiano deve trascurare". Onorato da una rispettosa corrispondenza con Federico II di Prussia, Voltaire fu poi inviato in missione diplomatica proprio dal re prussiana. Ma il nuovo diversivo di Voltaire era la sua incipiente relazione con la nipote vedova, Madame Denis. Questa vicenda continuò il suo corso erotico e burrascoso fino agli ultimi anni della sua vita. Anche Émilie trovò conforto in altri amanti. L'idillio di Cirey si concluse con la sua morte nel 1749.

Voltaire accettò allora il ripetuto invito di Federico a vivere a corte. Arrivò a Potsdam con Madame Denis nel luglio 1750. Prima lusingato dall'ospitalità di Federico, Voltaire divenne gradualmente ansioso, litigioso e infine disincantato. Se ne andò, arrabbiato, nel marzo del 1753, avendo scritto nel dicembre del 1752: "Scriverò per la mia istruzione un piccolo dizionario usato dai Re. "Il mio amico" significa "il mio schiavo". Federico si vergognava della causa di Voltaire con un usuraio e si arrabbiò per i suoi tentativi di ridicolizzare Pierre Louis Moreau de Maupertuis, dell'Accademia di Berlino. La polemica di Voltaire contro Maupertuis, il saggio satirico contro di lui che lo stesso scrisse  (Diatriba del dottor Akakia), fecero arrabbiare Federico. La risposta adirata di Voltaire fu quella di restituire la pensione e gli altri gingilli onorifici elargiti dal re. Federico si vendicò ritardando il permesso per il ritorno di Voltaire in Francia, ponendolo agli arresti domiciliari al confine tedesco per una settimana e confiscandogli il denaro.

 

Da Ginevra a Ferney, 1753-1778


Dopo aver lasciato la Prussia, Voltaire visitò Strasburgo, Colmar e la Lorena, poiché non poteva tornare a  Parigi. Poi si recò a Ginevra. Anche la città sul lago omonimo, tuttavia, non poteva tollerare tutte le attività di teatro, di penna e di stampa di Voltaire. Lasciò quindi la sua proprietà "Les Delices" e comprò una tenuta a Ferney, dove visse i suoi giorni da patriarca regnante. Le sue grandi stravaganze e quelle di Madame Denis erano sostenute dalla grande e crescente fortuna che aveva accumulato con una astuta gestione del denaro. Voltaire divenne un astuto prestatore di denaro con l'avanzare dell'età. I generosi prestiti a persone di alto rango rendevano bene in favori e influenza. A Ferney (oggi Ferney-Voltaire), si mescolò alla politica locale, coltivò le sue terre, venne apprezzato dai cittadini, e in generale praticò una regalità autoproclamata e soddisfacente. Divenne noto come il "locandiere d'Europa" e si intratteneva ampiamente e bene nella sua casa piuttosto piccola ma elegante.

La produttività letteraria di Voltaire non si allentò, anche se le sue preoccupazioni si spostarono con il passare degli anni a Ferney. Fu conosciuto soprattutto come poeta fino a quando nel 1751 il saggio Il secolo di Luigi XIV lo segnò anche come storico. Altre opere storiche prodotte furono Storia di Carlo XII; Storia della Russia sotto Pietro il Grande; e si storia universale, Saggio sulla storia generale e sulla morale e lo spirito delle nazioni (Essai sur l'histoire générale et sur les moeurs et l'esprit des nations), pubblicato nel 1756 ma iniziato a Cirey. Voltaire fi un drammaturgo estremamente popolare fino al 1760, quando iniziò ad essere eclissato dalla concorrenza delle opere delle Shakespeare che aveva introdotto in Francia, Voltaire scrisse, oltre all'Edipo, La morte di Cesare, Erifile, Zaira, Alzira, Merope (ripresa da una tragedia di Scipione Maffei 1675-1755), Maometto ossia il fanatismo, Il figliol prodigo, Nanine (una parodia della Pamela di Samuel Richardson), L'orfano della Cina, Semiramide, e Tancredi.

Il conte filosofico è un'invenzione di Voltaire. Oltre al suo famoso Candido (1759), altre sue storie di questo genere sono Micromega, Storia di Jenni e il Mondo come va, Memnone, Zadig e Jeannot et Colin . Oltre alle Lettere Filosofiche e al lavoro su Newton, altre opere di Voltaire considerate filosofiche sono Filosofia della Storia, Il Filosofo Ignorante, Tutto in Dio, Dizionario filosofico e Trattato di metafisica. La poesia di Voltaire comprende, oltre alla Enriade, le poesie filosofiche L'Uomo, Il sommo male. Poema sulla legge naturale, Il disastro di Lisbona e la famosa La Punzella, una poesia deliziosamente birichina su Giovanna d'Arco.

Da sempre paladino della libertà, Voltaire negli ultimi anni si impegnò attivamente per assicurare la giustizia alle vittime di persecuzioni. Divenne la "coscienza dell'Europa". La sua attività sul caso Calas ne era un esempio. Un giovane irrealizzato e scoraggiato si era impiccato nella casa del padre protestante a Tolosa. Per 200 anni Tolosa aveva celebrato il massacro di 4.000 abitanti ugonotti. Quando si sparse la voce che il defunto stava per rinunciare al protestantesimo, la famiglia fu sequestrata e processata per omicidio. Il padre fu spezzato sulla rastrelliera mentre gridava la sua innocenza. Un figlio fu esiliato, le figlie furono rinchiuse in un convento e la madre è rimasta indigente. Le indagini assicurarono a Voltaire la loro innocenza, e dal 1762 al 1765 egli lavorò incessantemente per loro. Impiegò "i suoi amici, la sua borsa, la sua penna, il suo credito" per muovere l'opinione pubblica a sostegno della famiglia Calas.

L'ingegno e lo zelo di Voltaire contro l'ingiustizia non si esaurirono con l'affare Calas. Simile fu la sua attività a favore della famiglia Sirven (1771) e delle vittime dei giudici di Abbeville (1774). Né l'influenza di Voltaire si esaurì con la sua morte a Parigi il 30 maggio 1778, dove era andato alla ricerca di Madame Denis e della gloria di essere incoronato con l'alloro in una rappresentazione del suo dramma Irene.

 

Eredità


Il nome di Voltaire ha sempre suscitato vivaci reazioni. Verso la fine della sua vita fu attaccato dai seguaci di Rousseau, e dopo il 1800 fu ritenuto responsabile della Rivoluzione. Ma gli eccessi dei reazionari clericali sotto la Restaurazione e il Secondo Impero richiamarono alla sua memoria la classe media e la classe operaia. Alla fine del XIX secolo, anche se i critici conservatori rimasero ostili, la ricerca scientifica sulla sua vita e le sue opere ricevette l'impulso di Gustave Lanson. Lo stesso Voltaire non sperava che tutta la sua vasta quantità di scritti venisse ricordata dai posteri. Le sue poesie epiche e i suoi versi lirici sono praticamente dimenticati, così come le sue opere teatrali. Ma i suoi scritti vengono continuamente ripubblicati, e le sue lettere sono considerate uno dei grandi monumenti della letteratura francese. Ha lasciato in eredità una lezione all'umanità, che non ha perso nulla del suo valore. Ha insegnato ai suoi lettori a pensare con chiarezza; la sua era una mente precisa e generosa allo stesso tempo. "È il filosofo necessario", scriveva Lanson, "in un mondo di burocrati, ingegneri e produttori". Sempre Lanson aggiunge se Voltaire "Abituava il buon senso pubblico a considerarsi competente in tutte le questioni, e faceva dell'opinione pubblica una delle forze di controllo negli affari pubblici. Affinché il pubblico prenda coscienza di un'idea, l'idea deve essere ripetuta più e più volte. Ma la salsa deve essere variata per soddisfare il palato del pubblico e Voltaire era in questo un cuoco sublime."


John Morley, segretario inglese per l'Irlanda sotto la guida di William Gladstone, scrisse sulla figura postuma di Voltaire: "Quando il giusto senso della proporzione storica sarà più sviluppato nella mente degli uomini, il nome di Voltaire si distinguerà come i nomi dei grandi momenti decisivi dell'avanzamento europeo, come la rinascita del sapere, o la Riforma".

L'attenzione letteraria di Voltaire da di poeta a quella di saggista, e il suo senso morale ebbe uno sviluppo altrettanto impressionante. Quello che in gioventù era un libertino senza vergogna e che negli anni centrali della sua vita divenne un uomo noto in tutto il mondo letterario, con attaccamenti più discreti ma ancora eccentrici - negli ultimi divenne rinomato, qualunque fossero le sue abitudini personali, come difensore pubblico e come paladino della libertà umana. "Il tempo, che da solo rende rispettabile la loro reputazione di uomini", osservava, "alla fine rende rispettabili le loro colpe".

 

Una volta Voltaire scrisse: "Volevano seppellirmi. Ma io li ho ingannati".

 

 

 

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